La forma de exterder la propia existencia ha sido el santo grial del ser humano desde hace muchas décadas. Y en su afán por evitar la muerte o vivir muchos años surge la criogenización como una promesa de vida eterna. ¿Están los humanos desafiando las leyes de la naturaleza? ¿La criogenización es una oposición férrea a la muerte o un avance médico novedoso?

El debate en torno a la criogenización atañe a cuestiones morales, filosóficas, psicológicas y legales. Para comprenderla en profundidad, en este artículo hablaremos sobre qué es la criogenización, su historia, cómo funciona y cuáles son las perspectivas futuras.

Tendremos nuestra oportunidad,
y con un poco de suerte «probaremos
el vino de los siglos por nacer».
Robert C.W. Ettinger, padre de la criónica

¿Qué es la criogenización humana?

Cámaras de criogenia humana

La criogenización humana se define como el objeto de la ciencia criónica. Este proceso trata de preservar a los seres vivos a bajas temperaturas cuando la medicina ya no puede hacer por sanarlos. La idea de la criogenización es que las personas permanezcan en ese estado hasta que sea posible revivirlos. Hay muchos científicos que sostienen que la criogenización humana es un mito, e incluso la califican como una pseudociencia.

Si una persona quiere someterse a este proceso debe hacerlo solo después de que se declare su muerte legal. La esperanza que tienen estas personas para volver a la vida es que se desarrollen tecnologías como la nanotecnología molecular y nanomedicina. Pero hasta el momento no hay evidencia de que los resultados sean favorables en el largo plazo.

Los defensores de la criogenización aseguran que la tecnología actual permite preservar el cerebro. Para ellos es suficiente hasta que sea posible repararlo en un futuro y las personas puedan recuperar toda la información almacenada en sus cerebros.

Cabe señalar que la criogenización no debe ser confundida con términos como criobiología, criogenia y criopreservación. En muchos casos se utilizan como sinónimos, pero tienen un significado totalmente diferente.

La criobiología se define como una rama de la biología que estudia los efectos de las bajas temperaturas en los humanos. La criogenia es una técnica para enfriar materiales a temperaturas de ebullición de nitrógeno. Y la criopreservación es un proceso donde las células son conservadas a muy bajas temperaturas.

Se puede decir que la criogenización es la promesa de la ciencia para revivir a las personas. Pero el problema no es conservarlos, sino cómo se hará para revivirlos en el futuro.

Historia de la criogenización

Experimento cintífico

El profesor de física Robert Ettinger en un libro de su autoría señaló que la congelación del cuerpo de los humanos podría ser la clave para los avances médicos del futuro. Esto lo dijo en 1962 y por eso se le conoce como el padre de la criónica. En el año 1976 funda Cryonics Institute. Años más tarde, Evan Cooper fundó la Life Extension Society para la congelación de las personas.

Luego, hubo varios institutos que se dedicaron a investigar esta ciencia. Curtis Henderson y Saul Kent fundaron la Cryonics Society de Nueva York (CSNY). Posteriormente, se fundó la Cryonics Society of Michigan (CSM), que más tarde recibió el nombre de la Immortalist Society, siendo actualmente la segunda más importante a nivel mundial.

El 12 de enero de 1967 se llevó a cabo la primera criogenización. Se trató del Dr. James Bedford, un profesor de psicología de 73 años. Hasta el momento espera ser devuelto a la vida.

Por esta misma fecha hubo un escándalo terrible que afectó el desarrollo de la criogenización. Esto ocurrió porque fueron encontrados nueve cuerpos almacenados por la CSC, descongelados y sin haberlo notificado. El hecho empañó la credibilidad de esta ciencia. A partir de allí, se ha tenido más cuidado con los métodos de criogenización y con los cuerpos que de momento están congelados.

A inicios del siglo XXI, salen a la luz nuevos métodos de criogenización. Por ejemplo, Alcor comenzó a utilizar la vitrificación para evitar la formación de hielo. Por su parte, en el Cryonics Institute (CI) se comenzó a utilizar un nuevo procedimiento por el cual la cabeza era vitrificada mientras aún estaba unida al cuerpo.

En la actualidad este proceso se realiza en países como Estados Unidos y Rusia. En los últimos años, el tema vuelve a la palestra y se esperan nuevos resultados.

¿Cómo funciona la criogenización?

Cámara de criopersevación

La clave del funcionamiento de la criogenización se encuentra en que el proceso debe hacerse inmediatamente después de que la persona fallezca. Lo ideal es que se reduzca la peroxidación mediante la administración de alfa y gama tocoferol de vitamina E. Pero generalmente la persona fallece antes de que se pueda aplicar este protocolo.

Luego de esto, se procede a la sedación, reducción del metabolismo y anticoagulación a través del uso de medicamentos y drogas. Una vez concluido este paso, se comienza a realizar el denominado soporte cardiopulmonar, esto permite mantener la circulación sanguínea.

Una vez que se han realizado los pasos anteriores, es que se aplican los crioprotectores, que son sustancias químicas que se agregan al cuerpo. Esto permite que no se formen cristales de hielo en las células y tejidos cuando el cuerpo esté a temperaturas bajo cero. Según sea el caso, la temperatura puede ser descendida hasta -196° C.

Estas personas permanecen en un recipiente o tanque con nitrógeno líquido. El objetivo es que se detenga toda la actividad biológica. Por otra parte, los cuerpos son colocados en las cámaras de nitrógeno líquido con la cabeza hacia abajo y los pies para arriba. ¿Por qué? Porque si existe algún problema con la cámara de congelamiento, serían los pies lo único que se descongela.

En algunos casos no se almacena todo el cuerpo, sino solo la cabeza y el cerebro. La idea es que las cabezas sean implantadas en otro cuerpo, mediante la clonación o alguna otra técnica avanzada.

Uno de los puntos controversiales es que no se sabe si las estructuras internas de estos cuerpos congelados sigan funcionando. Al día de hoy, la vitrificación solo ha resultado con éxito en órganos embrionarios de animales.

Tipos de criogenización

Varias cámaras de criogenia

Criopreservación de cuerpo entero

La criopreservación de cuerpo entero es un proceso ambicioso y es el menos usual, debido a los costos. Se trata de que las personas conserven su cuerpo entero en cámaras diseñadas para este fin. Algunos científicos, señalan que la crioconservación completa es más adecuada para los fines de la criónica.

Existen más posibilidades de revivir un cuerpo conservado entero a uno donde solo está congelado el cerebro. Los esfuerzos en el desarrollo de una tecnología que cumpla con este objetivo serán mayores.

Puede ser de utilidad en aquellos casos donde el paciente pierda la memoria porque el cuerpo puede servir para recuperar algunos recuerdos.

La verdad es que no se sabe cómo reaccionará una persona luego de atravesar el proceso de criogenización. Quizás verse en el cuerpo que conoció durante su vida evita un shock emocional. Y también será mucho más fácil para familiares y amigos reconocerlo. Pero ¿estarán vivos los seres queridos para la fecha? Posiblemente, no. A menos, claro, que también hayan sido criogenizados.

Neuropreservación

La neuropreservación es la forma más habitual de criogenización. Esto es alentado, en gran medida, por los bajos costos y también porque la mayoría de las personas tienen la creencia de que todos los recuerdos quedan almacenados en el cerebro.

Este tipo de criogenización consiste en criopreservar el cerebro dentro de la cabeza, separada quirúrgicamente del resto del cuerpo. Además, se encuentra fundamentada en que la tecnología que sea capaz de revivir cuerpos puede crear uno nuevo a partir de la cabeza. Incluso se habla de la posibilidad de insertar la cabeza humana en robots humanoides o llevar a los cyborgs a otro nivel. Esta idea parece bastante futurista.

Otros científicos apuestan por técnicas avanzadas de clonación o de crecimiento celular. Es decir, que a partir de la información biológica almacenada en la cabeza y el cerebro se puede construir un nuevo cuerpo.

¿Pero seguirá siendo la misma persona? Muchos aseguran que aunque una persona que haya atravesado la criogenización sea revivida no será la misma, especialmente si tiene un nuevo cuerpo. Por ejemplo, los procesos motrices serán totalmente diferentes.

Empresas de criogenización

Muestra biológica

Cryonics Institute (CI)

Esta empresa está presente en varios países del mundo, como Estados Unidos y España. La misma se encarga de investigar la criónica en seres humanos y mascotas. Cryonics Institute se define en su web como empresa sin fines de lucro, que busca ayudar a las personas que quieren alcanzar la inmortalidad.

Cryonics Institute ha realizado con buenos resultados el proceso de criogenización en 177 pacientes. CI ha sido una fuerza líder en el movimiento de la criónica. Fue fundada en el año 1976 por Robert Ettinger, quien en la actualidad es conocido como el padre de la criónica.

Ettinger ocupó el cargo de presidente hasta 2003. Dentro de los servicios que ofrece CI se incluyen criostato humano, congelación de ADN/tejidos, así como criopreservación de mascotas.

Kriorus

Kriorus es una empresa especializada en criogenización. Surgió en el 2005 y se ha posicionado en el mercado como la primera empresa en ofrecer este servicio en Europa y Asia. En la actualidad ofrece la posibilidad de criopreservar el ADN, así como la criopreservación neuronal y la criogenización de todo el cuerpo.

Kriorus es una empresa rusa que promete a sus pacientes alcanzar la resurrección. En sus depósitos se encuentran los cuerpos de 57 personas. También se han criogenizado 19 mascotas como gatos, perros y pájaros.

Danilas Medvedev, fundador de Kriorus, ha sido ampliamente cuestionado por prometer que en el futuro estas personas volverán a la vida. A lo que responde: «No damos garantías, pero sí decimos que sería estúpido no intentarlo».

Alcor Life Extension Foundation (Alcor)

Alcor es una de las empresas de criogenización más populares en el mundo entero. Esto se debe a que fue pionera en la criogenización humana. Esta empresa aumentó su popularidad en el año 2002, debido a que Ted Williams, una conocida celebridad del béisbol, decidió someterse a la suspensión criónica.

De igual forma, Alcor ha sido bastante nombrada por las innovadoras pulseras de sus empleados, que emiten una alerta si están próximos a morir. Esta pulsera posee una alarma que suena en las instalaciones de Alcor cuando uno de sus pacientes empeora. Esto es clave porque permite actuar con rapidez. El tiempo, como hemos mencionado en este artículo, juega un papel importante en la criogenización.

Cecryon

Cecryon tiene sus instalaciones en Valencia, España. Esta empresa se constituyó en el año 2016. Uno de sus objetivos es brindar el servicio de criogenización con la mayor solvencia técnica posible. Cecryon ofrece la oportunidad de criogenizar a los pacientes al menos hasta 100 años.

Immortalist Society

La Immortalist Society es una de las empresas con más renombre. Fue fundada en 1967 y actualmente se dedica no solo a criogenizar, sino también a investigar nuevas formas de extender la vida humana o de alcanzar la inmortalidad. Sus descubrimientos científicos son publicados periódicamente en la revista Long Life: Longevity through Technology. Otra de sus características es que apoya en el tema investigativo al trabajo del Cryonics Institute.

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Precios para la criogenización

Símbolos de dinero

La criogenización es un proceso que puede resultar bastante costoso. Además, los costos dependen del tipo de criogenización y de la empresa. Por ejemplo, en empresas como CI o Alcor la neuropreservación puede tener un valor entre 30 000 dólares hasta 80 000 dólares; mientras que la criogenización de cuerpo entero puede superar los 150 000 dólares.

Estos costos pudiesen ser cubiertos por los seguros de vida. Pero en general no es para todas las personas. Algunos incluso se atreven a señalar que el proceso de la criogenización solo es viable para personas que vivan en países industrializados.

Sin embargo, se debe especificar que el valor final puede aumentar, pues en las cotizaciones no se incluye el traslado del cuerpo o gastos funerarios, los cuales en algunos países y estados es obligatorio pagar.

¿Es posible revivir?

Revivir cerebro

Con la tecnología médica que tenemos en este momento no es posible revivir. De allí que las empresas de criogenización ofrezcan sus servicios a largo plazo. De hecho, quienes deciden someterse a este proceso saben muy bien que su regreso no será en un corto tiempo. Puede ser que cuando sean descongelados encuentren una generación totalmente nueva.

Sin duda, será como volver a nacer. Absolutamente todo estará más avanzado, cambiado y la sociedad no será la misma. Sin embargo, no hay ninguna garantía de que se pueda revivir o resucitar, pese a los esfuerzos médicos y científicos, la idea sigue siendo bastante futurista.

Estas dudas se deben a que no existe certeza de que los cuerpos que hoy se encuentran criogenizados sean funcionales. En realidad, la ciencia solo ha logrado criogenizar con resultados favorables algunos tejidos del cuerpo, además de los gametos, esperma u óvulos que son criopreservados. Tampoco existe certeza de que las sustancias administradas en el cuerpo para conservarlo sean saludables.

Obviamente, hablar de criogenización del cuerpo humano e incluso del cerebro es algo más complejo. De momento, la respuesta sigue siendo que no es posible revivir. 

¿Y si lo hacemos qué pasaría?: cuestiones éticas, psicológicas y filosóficas

Es normal que el ser humano quiera jugar a ser Dios, intentar vencer la muerte e incluso alcanzar una vida inmortal. Sin embargo, eso significa que tenemos que plantearnos algunas cuestiones éticas, psicológicas e incluso filosóficas. Este debate nos permite prepararnos en caso de que la criogenización y posterior regreso a la vida sea posible.

En el ámbito filosófico es donde encontramos mayor resistencia. Comienzan a surgir cuestiones sobre ¿qué es la muerte?, ¿cuándo empieza la muerte? La criogenización propone que un cuerpo muerto puede volver a funcionar con las tecnologías adecuadas. Pero ¿la vida es solo tener un cuerpo funcional?

Al ser un debate netamente filosófico no existe un acuerdo sobre las respuestas a estas preguntas, e incluso surgen otras. Thomas Donaldson, defensor de la criónica, dice que la muerte basada en un paro cardíaco es una construcción social. Entonces, ¿cómo identificar cuándo una persona está verdaderamente muerta? Un hipotético regreso a la vida gracias a la criogenización representaría un nuevo orden social, psicológico e incluso cultural.

Y no se debe olvidar el aspecto ético, ya que los médicos deben experimentar con estos cuerpos hasta lograr su propósito. Conseguir tener vida de nuevo requerirá mucho ensayo y error. ¿Hasta qué punto llegarán los científicos? Empresas como Trans-Time se encuentran investigando las sustancias crioprotectoras y su impacto en el cuerpo humano. El problema ético que se plantea es desde el ámbito experimental.

Otro de los impactos es el psicológico, tanto para el paciente que logre revivir como para la sociedad. La idea de tener entre nosotros a una persona que creíamos muerta puede generar confusión, estrés y ansiedad. También se cuestiona ¿cómo impactará la mente de una persona si descubre que logró burlar la muerte?

Si de legalidad se trata

Concepto de ley

Una persona tiene todo el derecho de someter su cuerpo al proceso de criogenización una vez que se declare su muerte legal. Precisamente por eso, la criogenización es legal en casi todo el mundo porque no significa que el paciente pierda la vida, solo se somete a este procedimiento una vez que su muerte es declarada. Sin embargo, hay algunos países, como Canadá, en los que la criogenización está prohibida.

El principal problema en cuanto a legalidad no es congelar a una persona, sino lo que será necesario hacer para que logre revivir. Los doctores Ricardo Maliandi y Oscar Thüer, en su obra Teoría y praxis de los principios bioéticos proponen algunos aspectos que pueden ser clave para las cuestiones legales.

En primer lugar, se debe respetar el derecho a la investigación. No obstante, también se debe renunciar a toda investigación que lesione o resulte injusta. Todas estas investigaciones se deben controlar jurídicamente a nivel internacional. Es el Estado quien garantice que así se cumpla.

Por otro lado, aunque cualquier persona que tenga dinero puede someterse a este proceso, la verdad es que existe un vacío legal. Por ejemplo, ¿cuáles serían los sistemas técnicos homologados para practicar la criogenización?, ¿cuál es el plazo para practicar la criogenización desde el fallecimiento?, ¿quién se hará cargo en caso de que la resurrección resulte catastrófica?

Además, debe cambiar el marco jurídico del país donde sea posible. Para empezar, una persona muerta, al técnicamente no existir, no tiene derechos. Por otra parte, este proceso también supone un cambio de identidad. Y, por supuesto, los médicos y científicos deben seguir las leyes para que sus procesos no atenten contra la ética.

A lo largo de los años también se han presentado casos que desafían la legalidad. Uno de ellos fue los cuerpos encontrados que no estaban criogenizados cuando la empresa afirmaba que sí lo estaban o la disputa legal durante el caso de una niña de 14 años que fue criogenizada porque así lo quiso.

Ventajas y desventajas de la criogenización

Varias cámaras para criogenización

Ventajas de la criogenización

  • Los defensores de esta práctica indican que existen tres ventajas principales. La primera es que los daños cerebrales pueden reducirse. La segunda es que se evitará la degradación del cuerpo, gracias al enfriamiento del cuerpo a temperaturas bajas. La tercera supone que la medicina será capaz de revertir cualquier daño, incluidos los provocados por el frío o el envejecimiento.
  • Es una oportunidad para comprobar los avances de la nanotecnología y la nanomedicina molecular.
  • La idea de seguir viviendo les da esperanza a las personas.
  • La criogenización pudiese aumentar los avances en el campo de la medicina.

Desventajas de la criogenización

  • No todas las personas tienen el suficiente poder adquisitivo para someterse al proceso de criogenización.
  • No existen garantías o esperanzas de que estos cuerpos puedan revivir.
  • Hay muchas probabilidades de que el cuerpo sufra daños irreparables.
  • Al existir un vacío legal, se corre el riesgo de que las empresas descongelen el cuerpo al poco tiempo de criogenizar.
  • Hay pocas empresas en el mundo que ofrecen este servicio. Todo indica que así seguirá por muchos años.
  • No hay una demanda particularmente alta de personas que se quieran criogenizar. Por tanto, no es rentable desde un punto de vista empresarial.
  • En la comunidad científica abunda el escepticismo, lo que retrasa el desarrollo e investigación de la criogenización.
  • Se corre el riesgo de sufrir muerte celular por daños osmótico o lesión por frío.

¿Cuántas personas se han criogenizado?: casos reales

Tubo de crioperservación

Las empresas de criogenización sostienen que tienen un gran número de pacientes sometidos a este proceso, pero la información que ofrecen es nula o escasa. Ello hace dudar a los escépticos sobre si realmente estas personas están criogenizadas. Por otro lado, en muchos casos, se contabiliza como pacientes ya criogenizados a personas que han manifestado interés en someterse a este proceso.

No obstante, en la actualidad se cree que cerca de 2 000 personas se han sometido a la criogenización. A continuación, mencionaremos algunos casos reales de personas criogenizadas.

Entre los casos reales se encuentra el de una mujer en China. El proceso se realizó entre el especialista de Alcor Life Extension Foundation, Aaron Drake, y los expertos médicos del Hospital Qilu de la Universidad de Shandong.

Esta mujer tenía 49 años y murió de cáncer de pulmón. Su cuerpo se conserva en un recipiente de 2 000 litros de nitrógeno líquido. El esposo de la mujer sostuvo que espera que pueda volver a vivir, aunque comprende que esto no será en un futuro cercano.

Por otro lado, se encuentra el triste caso Matheryn Naovaratpong, una niña de dos años que murió por un tumor cerebral. Sus padres en un intento desesperado por no perder a su pequeña decidieron criogenizarla. Sobre un caso similar existe un documental llamado Criogenización: Vivir dos veces. El mismo está disponible en Netflix y muestra material inédito de unos padres que decidieron criogenizar a su hija.

El caso más popular de criogenización ha sido el de James Bedford. Un hombre que murió producto de un cáncer renal que hizo metástasis en los pulmones. Su cuerpo fue puesto en suspensión con métodos muy primitivos. 50 años después, todavía se espera que pueda revivir, aunque no parece que esto sucederá pronto.

Famosos criogenizados

Uno de los mitos más populares en las últimas décadas es que Walt Disney está criogenizado. Esta afirmación surgió tras la muerte del importante y reconocido multimillonario. ¡Pero nada más lejos de la verdad! Sus restos fueron incinerados. Lo que sí es cierto es que hay otros famosos que apuestan por, en algún momento, regresar.

Debemos ser precavidos y no hacernos eco de una falsa idea sobre cientos y cientos de famosos criogenizados. Este tema ha servido como publicidad para las empresas, quienes refuerzan el mito de que celebridades se encuentran en sus cámaras de nitrógeno líquido.

Lo que ha sucedido es que muchas personalidades han manifestado su interés. Entre ellos, Simon Cowell, quien en una entrevista reveló: «Es una póliza de seguro. Si no funciona, no funciona. Si funciona, voy a ser feliz.  ¿Por qué no tener una segunda oportunidad?».

Lo mismo sucedió con la controversial Paris Hilton, quien no solo se ha mostrado interesada en hacer turismo espacial, sino también en la criogenización. «Es genial. Casi todas las células del cuerpo están todavía vivas cuando una persona es declarada muerta, si usted es congelado inmediatamente, puede permanecer perfectamente conservado», fueron sus palabras.

Ted William, quien pertenece al salón de la Fama de Béisbol, tras su muerte sí fue criogenizado, pese a la contundente oposición que mostró uno de sus hijos. Por otra parte, Dick Clair, un conocido actor, fue sometido a este proceso. Él tenía sida y se espera que en su nueva vida esta enfermedad pueda ser curada al 100 %.

Qué se ha logrado y cuáles son las perspectivas de la criogenización

Muestra biológica para criopreservación

En los últimos años las investigaciones en el ámbito de la criogenización han logrado ciertos avances. Por ejemplo, se ha mejorado la calidad de las sustancias químicas que se le agregan al cuerpo y también se ha desarrollado las cámaras de nitrógeno líquido. Del mismo modo, se han logrado congelar ciertos tejidos y avanzar en este tema. Pero queda un largo, muy largo, camino por recorrer, y sobre todo obstáculos por superar.

De momento, lo más llamativo es que se ha logrado criogenizar y descriogenizar a gusanos, que vuelven a la vida en aparente normalidad. Pero cuando se trata de un cuerpo humano todo se complica.

Por otro lado, encuentra una fuerte resistencia por parte de la criobiología. Estos científicos indican que las bajas temperaturas crean cristales de hielo, dañando el cuerpo humano. Por lo que se busca mejores químicos para realizar estos procedimientos.

Las esperanzas en el futuro son bastante ambiciosas. No solo se espera que las personas revivan, sino también que puedan ser curadas de enfermedades que hoy en día son degenerativas. De igual forma, debe enfrentar el reto de frenar la vejez, o al menos intentarlo. Muchas de las personas se criogenizan con la esperanza de lucir más sanos y más jóvenes.

Palabras finales

La criogenización parece una idea futurista, lejana y de ciencia ficción. Existe tan poca evidencia de que pueda ser viable que no extraña que haya tanto escepticismo. Pero muchos creen que no se pierde nada con intentarlo.

Es cierto que la criogenización ha despertado el interés por plantearnos la vida desde un punto de visita filosófico o, incluso, puede significar cambiar por completo las leyes de la naturaleza y el concepto de la muerte. Sin embargo, cualquier avance de la ciencia que sea en beneficio de la humanidad será recibido con los brazos abiertos.

Y tú, ¿qué opinas de la criogenización? Déjanos saber en los comentarios.

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